La Sonda Rosetta

Se realiza aquí una breve introducción para aquellos interesados en el proyecto de la sonda espacial Rosetta de la ESA. Para el mismo, se han redactado y agregado textos y videos, los cuales se añaden al final. La documentación sobre este proyecto es vastísima y se remite a los interesados en una mayor información a las páginas web de la propia Agencia Espacial Europea, en http://www.esa.int/rosetta.

Rosetta es una sonda espacial de la Agencia Espacial Europea (ESA) que fue lanzada el 2 de marzo de 2004.

La tarea de la sonda es la de orbitar alrededor del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko en 2014 y 2015, enviando un módulo de aterrizaje -Philae- que se situará en la superficie del cometa. Tanto el orbitador como el aterrizador tienen numerosos instrumentos científicos que analizarán minuciosamente el cometa y sus características, uno de los cuales incluso perforará la superficie en busca de muestras internas. Los instrumentos científicos incluyen diver sos espectrómetros especializados en diferentes aspectos, que analizarán la superficie del cometa, la coma y los gases expulsados. Se harán recuentos y estadísticas de las formas, colores, velocidades, etc de las partículas expulsadas. También incluye la medición del núcleo por ondas de radio. La misión comenzó el 2 de marzo de 2004 a las 7:17 UTC cuando la sonda fue lanzada con un cohete Ariane 5 desde la base de lanzamiento de Kourou en la Guayana Francesa. El cohete Ariane ubicó exitosamente en una órbita elíptica (de 200 X 400 km) a la etapa superior y su carga. Cerca de dos horas después, a las 9:14 UTC, la etapa superior se encendió para alcanzar la velocidad de escape necesaria para vencer la atracción terrestre y entrar en una órbita heliocéntrica. 18 minutos después, la sonda Rosetta fue liberada.

Por qué un cometa

Los cometas reflejan la forma en que era primitivamente nuestro sistema solar, y han sufrido muy pocas modificaciones desde hace más de 4000 millones de años. Por eso estudiarlos es una tarea prioritaria para la ciencia.

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Hasta antes de esta sonda, solamente se realizaron sobrevuelos a los cometas, y esta es la primera sonda que estudiará detalladamente un cometa, tanto orbitando alrededor de él, como llegando a la superficie, lo que incluye la toma de muestras directamente5 y hacer estudios de forma coordinada entre la sonda madre y su módulo. (Después de comenzar a orbitar el cometa, se desprenderá un módulo, llamado Philae, que se posará sobre su superficie).

El nombre de la sonda está inspirado en la Piedra de Rosetta y nombres egipcios en general, ya que, también, el nombre del módulo de aterrizaje Philae, está inspirado en la antigua ciudad egipcia del mismo nombre (en la actualidad sumergida), donde existió un obelisco imprescindible y complementario en el descifrado del texto de la piedra Rosetta.

Al igual que la Piedra de Rosetta sirvió para desvelar los misterios de laescritura jeroglífica egipcia, se espera que la sonda Rosetta desvele muchos misterios del sistema solar.

El cometa 67P/Churiumov-Guerasimenko

El objetivo inicial de la Misión Rosetta era el cometa 46P/Wirtanen, pero debido al retraso del lanzamiento original en enero de 2003, 67P/Churiumov-Guerasimenko fue seleccionado como cometa de reemplazo.

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Éste es es un cometa periódico que se encuentra atrapado en las proximidades del Sol, después de haber sido impulsado por Júpiter.

Después de la llegada de Rosetta al cometa se obtuvieron datos muy precisos sobre el cometa, precisión que no se posee de ningún otro. Por ejemplo, ahora se conocen su masa, densidad, forma, tamaño y datos orbitales.

La sonda Philae, el módulo de aterrizaje

Cuando la sonda espacial Rosetta se encuentre orbitando el cometa, se verificará cuál es el mejor sitio para que el aterrizaje del módulo Philae. Entonces se desprenderá y lentamente se posará en la superficie del cometa para quedar anclado en el mismo y empezar los experimentos y estudios científicos.

La sonda Philae fue creada por la ESA, en colaboración internacional liderada por Alemania, Francia e Italia. La masa total del aterrizador es aproximadamente de 110 kg, de los cuales los instrumentos científicos en total tienen una masa de aproximadamente 27 kg.

Gracias a las imágenes de alta resolución del orbitador, los operadores de la misión serán capaces de enviar el módulo de aterrizaje a posarse en el núcleo del cometa. Este procedimiento se realizará a una velocidad de 5 km/h, permitiendo al módulo anclarse sobre el núcleo. Después, varios instrumentos miniaturizados examinarán la superficie. El módulo también lleva una pequeña estación de radio.

El miércoles 12 de noviembre el módulo a bordo de la nave descenderá en el punto elegido para esta maniobra.

El descenso de la sonda Philae

Como se ha dicho, la Agencia Espacial Europea (ESA) fijó el 12 de noviembre como fecha para el primer aterrizaje de la historia en un cometa. Con este fin, la sonda Rosetta lleva viajando más de 10 años para cumplir este objetivo.

Para llegar al lugar seleccionado para el aterrizaje, a las 05.35 UTC de ese día miércoles, el módulo Philae se separará de Rosetta, la cual en ese momento estará situada a 22,5 kilómetros del centro del cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko. El tiempo total de esta maniobra se estima en siete horas.

Hasta el momento, este lugar sería el llamado “punto J”, el cual fue designado por la ESA como la mejor opción para el descenso de Philae en 67/P, tras analizar una serie de diferentes opciones. Esta zona ocupa una superficie de un kilómetro cuadrado y se halla en la conocida como la “cabeza” del cometa, tan sólo a 4 kilómetros de su extremo exterior.

Se tendrá la confirmación de la llegada del módulo en las estaciones terrestres hacia las 13.00 horas UTC, teniendo en cuenta que cuando la Rosetta emite una señal, transcurrirán 28 minutos y 20 segundos hasta que ésta llegue a la Tierra.

En caso de que hubiera tenido que recurrir a recurrir a un lugar de aterrizaje alternativo -llamado “punto C”-, la separación del Philae se produciría un poco más tarde (a las 10.04 horas UTC), a una altitud de 12,5 kilómetros del cometa. Sin embargo, después de realizar una serie de evaluaciones sobre la base de las imágenes de alta resolución de los dos emplazamientos de aterrizaje posibles, la ESA ha confirmado definitivamente el 14 de octubre pasado que el lugar de aterrizaje seleccionado para Philae será el conocido como “punto J”.

Una vez que se haya separado de la Rosetta, el módulo dispondrá de una autonomía energética de dos días y medio con su pila de combustible y, cuando ésta se agote, se alimentará de sus paneles solares.

Gracias a sus once instrumentos científicos, el módulo estudiará al cometa y su entorno mientras cubre su órbita elíptica en torno a Júpiter, órbita que tarda en recorrer unos seis años y medio.

La Rosetta, por su parte, realizará una observación a distancia del cometa con una serie de sobrevuelos en las proximidades de su núcleo.

La sonda ha recorrido casi 6.400 millones de kilómetros en su misión para tratar de obtener respuestas sobre el origen del Sistema Solar. Los investigadores han centrado su atención en los cometas, a los que consideran como “cápsulas de tiempo” porque se formaron en el origen del Sistema Solar hace unos 4.500 millones de años.

Videos sobre el proyecto Rosetta (en inglés)

Adjuntamos aquí, por su valor documental e informativo, una serie de videos sobre los diferentes aspectos del proyecto Rosetta de la Agencia Espacial Europea (ESA). Lamentablemente, pues ése es el idioma de la ciencia –como antes lo fue el latín– los materiales están en inglés. Sin embargo, son todos muy comprensibles. Se puede buscar una mayor información sobre el proyecto en las páginas de la ESA en http://www.esa.int/rosetta.
Acercamiento orbital:
http://www.youtube.com/watch?v=Bd1syLPQw0g

Acercamiento
http://www.youtube.com/watch?v=x1UU0FatQnk

Dimensiones comparadas:
http://www.youtube.com/watch?v=1UXwKiO2-vA&list=PLbyvawxScNbtAhH8vHAYl-pyEirPi-4Ad

Por que se escogió el sitio
http://www.youtube.com/watch?v=-M6aeELZC_0&list=PLbyvawxScNbtAhH8vHAYl-pyEirPi-4Ad&index=2

Suelta de Philae
http://www.youtube.com/watch?v=4a3eY5siRRk&list=PLbyvawxScNbtAhH8vHAYl-pyEirPi-4Ad&index=3

Características sitio aterrizaje Philae
http://www.youtube.com/watch?v=wGjwHhNH49E&list=PLbyvawxScNbtAhH8vHAYl-pyEirPi-4Ad&index=5

Tiempos de transmisión Rosetta – Tierra
http://www.youtube.com/watch?v=8gPPQ3fFOpQ&list=PLbyvawxScNbtAhH8vHAYl-pyEirPi-4Ad&index=9

Instrumentos de Rosetta:
http://www.youtube.com/watch?v=bAjrfCW46Tk&list=PLbyvawxScNbtAhH8vHAYl-pyEirPi-4Ad&index=10

Cámara Panorámica de Philae
http://www.youtube.com/watch?v=k1IFU6kxcD8&list=PLbyvawxScNbtAhH8vHAYl-pyEirPi-4Ad&index=17

Amanecer en el cometa
http://www.youtube.com/watch?v=9pTd_JHULBM&list=PLbyvawxScNbtAhH8vHAYl-pyEirPi-4Ad&index=20

La historia de Rosetta
http://www.youtube.com/watch?v=9pTd_JHULBM&list=PLbyvawxScNbtAhH8vHAYl-pyEirPi-4Ad&index=20

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